SpaceX utilise le LiDAR, mais Elon Musk le conteste : les raisons pour lesquelles il pointe vers l’AR et le XRApplied

Elon Musk est connu pour faire des remarques bombardantes de façon semi-régulière. Pourtant, les gens y croient encore lorsqu'il affirme que DogeCoin va sur la lune et que LiDAR est condamné. Mais nous savons mieux que cela. DogeCoin restera un chien d'investissement, et LiDAR a un brillant avenir ; peut-être pas dans Teslas, mais dans la réalité augmentée. En fait, c'est peut-être la révolution qui enverra des entreprises comme XRApplied sur la lune.
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Outre les fusées SpaceX et les véhicules électriques Tesla (VE), Elon Musk s’est fait une assez bonne réputation en tant que troll. (voir : qu’est-ce qu’un troll ?) Mais, pour des raisons qui ne peuvent probablement s’expliquer qu’en termes d’obsession des célébrités américaines, les gens semblent s’accrocher à chaque propos qui sort de sa bouche. Lorsque Musk se met à faire de DogeCoin une blague, ses légions de fans le font aussi. Peut-être espèrent-ils aussi pouvoir, un jour, s’offrir un vol à bord de l’un de ses vaisseaux SpaceX pour une mission vers le soleil éternel de l’esprit immaculé.

Le côté curieux de tout cela est que le vieil Elon est assez ouvert à propos de la gifle qu’il donne. Peut-être que tout cela n’est qu’un gros bouclier contre de futures actions en justice, alors que le cours de l’action Tesla (NASDAQ : TSLA) s’effondre (« oh, vous savez, je parlais juste de nos prévisions de livraison, n’est-ce pas ?) Ou peut-être veut-il simplement être aussi ouvert et honnête que possible. Quelle que soit la raison, il ne fait pas d’effort pour cacher le fait qu’il parle beaucoup de…

Pourtant, en dépit de ce bilan, ses fanboys font toujours preuve d’une dévotion servile ou d’une insensibilité au sodium, toujours dans le pardon ou l’ignorance du grain de sel qui déséquilibre l’équilibre des assaisonnements de beaucoup de brassins de Musk. Il n’est donc pas surprenant que notre ami Elon ait récemment dû faire marche arrière sur ses affirmations « LiDAR est condamné » lors d’une récente rencontre au Clubhouse (une nouvelle startup sociale très branchée), admettant qu’il ne faisait que « parler comme un fou » et qu’il existe en effet de nombreuses applications utiles dans des domaines comme la réalité augmentée (RA) et pour des sociétés comme XRApplied. Il a même dû admettre que SpaceX utilise le LiDAR…

Les commentaires LiDAR d’Elon Musk concernaient davantage Tesla, et non la réalité augmentée (RA)

Musk affirme que les LiDAR (Light Detection And Ranging) sont des « capteurs coûteux qui ne sont pas nécessaires » et sont comme « avoir tout un tas d’appendices coûteux ». Il a précisé : « un appendice est mauvais, et bien maintenant vous en avez tout un tas, c’est ridicule, vous verrez. » Bien sûr, les médias ont repris l’affaire, et Reddit aussi.

Mais, comme c’est le cas pour tout ce que dit Elon Musk, le commentaire était plus pompeux que substantiel, et avait aussi besoin d’un peu de contexte. Pour faire court, le commentaire portait sur le LiDAR dans les voitures à conduite automatique et sur son incapacité à résoudre le « problème de vision ». En d’autres termes, bien qu’il soit excellent pour mesurer les distances et cartographier le monde en trois dimensions, il n’est pratiquement pas capable de détecter la différence entre un sac en plastique et un petit enfant – il faut pour cela une vraie vision, sinon le monde ressemble simplement à une grande carte conforme de la monosubstance.

Pourquoi le LiDAR n’est-il pas voué à la réalité augmentée et des entreprises comme XRApplied

Tout d’abord, toutes les applications LiDAR n’ont pas besoin de la même compréhension exhaustive du monde qui les entoure que les voitures qui se conduisent seules. L’application moyenne de réalité augmentée, par exemple, ne traite pas de questions à enjeux élevés comme « est-ce que j’éclabousse l’enfant ou est-ce que j’écrase le sac plastique ? Elle doit plutôt se contenter de cartographier des objets se déplaçant relativement lentement dans un environnement relativement statique (la plupart des personnes qui utilisent la RA ne crient pas sur une autoroute en jouant à PokemonGO dans leur Tesla autotractée) afin de pouvoir placer des superpositions et des objets numériques dans cet environnement avec un minimum de précision. Et ici, le LiDAR fonctionne exceptionnellement bien.

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C’est pourquoi, malgré les mots de guerre de Musk, le SpaceX Dragon est équipé de capteurs LiDAR pour l’opération délicate de l’amarrage à la Station spatiale internationale (ISS) – une opération qui requiert une plus grande précision que le stationnement d’une Tesla dans le plus petit des garages. Et c’est une opération pour laquelle le LiDAR est parfaitement adapté. Ici, la compréhension de la forme de l’environnement est plus importante que la compréhension de ce qui se trouve exactement dans l’environnement, tout comme la plupart des applications de réalité augmentée.

La précision de la réalité augmentée a fait défaut jusqu’à présent : Les capteurs « condamnés » de Musk seront le carburant de la fusée nécessaire au lancement du vaisseau AR

Les capacités LiDAR, qui constituent déjà l’épine dorsale de la FaceID d’Apple, s’étendent désormais aux derniers iPhones et iPads, qui sont désormais équipés de la caméra arrière LiDAR longue portée. Dans ce cas, il aide déjà les applications de réalité augmentée (RA) à se charger plus rapidement et à cartographier les espaces avec plus de précision. Et, ce qui est peut-être plus intéressant, LiDAR permet l’occlusion en temps réel (objets qui obstruent la vue d’autres objets) entre les objets virtuels et réels. D’autres fabricants de téléphones portables devraient commencer à commercialiser de nouveaux modèles intégrant le LiDAR cette année, grâce à l’amélioration considérable de l’expérience de réalité augmentée.

L’importance de ce phénomène pour l’évolution de la réalité augmentée (RA) ne peut être sous-estimée. Avec une puissance de traitement déjà suffisante dans la paume de nos mains pour exécuter confortablement une large gamme d’applications AR utiles (et divertissantes), la seule chose qui freine la pénétration de la RA a été sa précision de suivi et d’estimation de la distance. Même Google ne pouvait pas projeter de manière fiable un rayon de réalité augmentée de deux mètres dans son application de directives de distanciation sociale SODAR. Un journaliste est même allé jusqu’à décrire sa précision de mesure comme « oui, bien sûr ». Si seulement nous appliquions la même mesure à certains des commentaires d’Elon Musk au fil des ans…

Mais, grâce à des capacités de mesure de distance portables et précises, les téléphones capables de mieux cartographier leur environnement verront la réalité augmentée (RA) se débarrasser enfin de son caractère anodin. Et non seulement la précision sera améliorée, mais une plus grande variété de surfaces et de textures deviendront des points de référence viables de la RA, y compris un vaste mur blanc (actuellement presque inutilisable pour la RA). Nous pourrions même voir des appareils de RA équipés de LiDAR utilisés par les ouvriers des lignes de production Tesla dans certaines usines de Musk.

Le navire pourrait avoir déjà navigué sur les stocks Tesla de Musk

S’il y a une chose en commun entre les actions Bitcoin, DogeCoin, GameStop et Tesla, c’est qu’elles montrent toutes des signes du pouvoir d’Elon de faire bouger les marchés sans aucune raison fondamentale sous-jacente pour qu’elles le fassent. La seule différence entre Tesla et les autres, c’est que le cycle de battage publicitaire se déroule davantage comme un pétillement soutenu que comme un coup soudain. Après tout, son nom est lié à celui de Tesla, ce qui fait que la vague Musk était déjà assurée de durer plus longtemps.

Mais, comme toutes les bonnes choses, la montée rapide vers ses sommets vertigineux actuels touche lentement à sa fin. Il y a une limite à ce que les gens sont prêts à payer pour un peu de capital de marque Elon ; à terme, cette chose va devoir générer des revenus proportionnels avec des marges suffisantes, et cela ne va pas se produire de sitôt.

La réalité augmentée renforcée par LiDAR fera-t-elle des entreprises comme XRApplied le prochain investissement dans les technologies de pointe ?

S’il y a une parole qui est passée par les lèvres de Musk sans être trop hypnotisée, c’est bien celle de LiDAR. Plus précisément, le LiDAR dans les applications de réalité augmentée et son potentiel à susciter l’intérêt pour cette technologie émergente dans la stratosphère. Et il est maintenant temps d’envisager sérieusement d’y entrer. Tout comme pour les actions Bitcoin et Tesla, lorsque la majorité des gens réaliseront que ce qui est sur le point de se produire en RA est arrivé, il sera trop tard.

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Cependant, les opportunités ne se trouvent pas dans le matériel. Il y a déjà trop de sociétés LiDAR pour survivre et il y a de fortes chances que le LiDAR ne soit déployé que sur les nouvelles générations de smartphones. Ces téléphones sont du matériel qui aurait été produit et vendu de toute façon, indépendamment de ce qui se passe en RA.

Pourquoi le développement de logiciels de réalité augmentée est le domaine où se trouvent les plus grandes opportunités d’investissement dans la RA

Les investisseurs devraient plutôt se tourner vers les entreprises émergentes de logiciels de RA comme XRApplied. Pourquoi ? Parce qu’une fois que le matériel permettant à la réalité augmentée de mesurer et de suivre des objets avec précision sera largement distribué, la demande de logiciels de réalité augmentée ne fera qu’augmenter rapidement. Déjà, tout le monde, des constructeurs automobiles aux fabricants de revêtements de sol, déploie la RA, et le matériel n’est pas encore prêt à 100%.

Si cette expansion rapide devait se produire maintenant, les entreprises qui cherchent à mettre en œuvre la RA se heurteraient à une pénurie massive de développeurs. Bien sûr, Elon Musk n’aura probablement jamais de problème à recruter les meilleurs développeurs de RA pour Tesla, SpaceX ou sa société ennuyeuse. Ce sont plutôt les PME qui ne peuvent pas nécessairement se permettre d’engager les meilleurs développeurs à plein temps qui seront les moteurs d’un énorme réservoir de demandes non satisfaites.
C’est pourquoi des entreprises comme XRApplied, avec son kit de développement logiciel (SDK) de réalité étendue (XR), sont particulièrement bien placées pour être les grands gagnants du prochain boom de la RA. Leur propriété intellectuelle en réalité augmentée est infiniment plus évolutive que le développement en une seule fois et, avec une concurrence extrêmement limitée à ce stade, elle est en mesure de prendre pied très tôt sur le marché. À ce stade, il semble que la seule chose qui les gênera soit une éventuelle tirade d’Elon Musk contre la réalité augmentée, ce qui est peu probable étant donné qu’elle est déjà en cours de développement dans certaines des dernières mises à jour du logiciel Tesla.

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(Image présentée par Steve Jurvetson (CC BY 2.0) via Flickr)

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Matthieu Rodriguez

Matthieu Rodriguez

Matthieu RODRIGUEZ, est un passionné de nouvelles technologies, d’informatique et de sciences. Il couvre l’actualité sur les nouvelles technologies, les drones, la fintech, l’intelligence artificielle ou encore les avancées médicales et scientifiques. La culture internet n’a plus de secret pour lui.